20. prosinca 1902. - Otkriće elementa radija

Znameniti znanstvenici Pierre i Marija Curie, 20. prosinca 1902. svijetu su objavili otkriće novoga kemijskog elementa – radija.

Radij pripada najrjeđim elementima u prirodi, a izlučuje se iz uranova oksida. Do danas je izlučen samo jedan kilogram čistoga radija. Pionir u istraživanju radioaktivnosti bio je francuski fizičar Antón Henry Becquerel. Eksperimentirajući s uranovom rudačom, otkrio je intenzivnije zračenje nego iz uranovih soli. To je upućivalo na postojanje još nekih radioaktivnih elemenata u tome mineralu. Njegovo otkriće ubrzo su počeli razrađivati supružnici Pierre i Marie Curie. Proučavajući prirodu Becquerelovih zraka i emitiranih čestica uranovim radioaktivnim raspadom, otkrili su dva nova elementa: radij i polonij.

Daljnjim raspadom atoma radija nastaje radon, a nakon toga atomi olova. Za ta otkrića sve troje znanstvenika nagrađeno je Nobelovom nagradom za fiziku 1903. Osam godina poslije, Marie Curie uspješno je izolirala element metalnoga radija, pa je i za to otkriće dobila Nobelovu nagradu za kemiju. Radioaktivnost se pokazala višestruko moćnijim i trajnijim izvorom energije od bilo kojeg prije njegova otkrića. Zbog toga su ga proučavali najveći znanstvenici 20. stoljeća, tražeći načine za njegovu primjenu. Radijeva radijacija danas se najčešće koristi u medicini, jer uspješno uništava stanice raka, a u kontroliranim količinama nije štetna za zdrave stanice.